Rising While Drowning

Not Waving But Drowning

Wie ‘dichter’ zegt, denkt meteen aan extravagante, passionele types à la Rimbaud of Oscar Wilde. Aan mannen of vrouwen die op de rand leven, de grenzen van het leven opzoeken, in een daad van passie hun minnaar neerschieten, laudanum bij de thee nemen of op hun dertigste de gaskraan opendraaien. Waar niemand aan denkt is een wat saaie, grijze secretaresse van middelbare leeftijd. Nochtans is dat wat één van mijn persoonlijke favorieten was: een relatief onopvallende, alleenstaande vrouw die haar hele leven in Palmers Green (Londen) woonde samen met haar oude tante. Niet dat Smith daar zelf spijt van had. Ze zag niet in hoe je literair actief kon blijven met een echtgenoot en een huis vol kinderen die constant je aandacht opeisen. De eenzaamheid die ze zichzelf een leven lang oplegde, was nodig om haar drie boeken en verzamelde gedichten te kunnen schrijven. Daarbij hield ze van haar – ‘lion aunt’ en hun simpele rijhuisje:

It was a house of female habitation,

Two ladies fair inhabited the house,

And they were brave. For although Fear knocked loud

Upon the door, and said he must come in,

They did not let him in.

(Uit “A House of Mercy”, Stevie Smith)

 

Ondanks een zelfmoordpoging en de soms knagende eenzaamheid die volgde na de dood van haar tante, werkte Smith gestaag verder aan haar oeuvre. Daarnaast gaf ze lezingen, deed tv-optredens en verwierf faam als een excentrieke, intellectuele vrouw met een kinderlijke stem, kledij en gedrag. Het bekendst zal Smith wellicht blijven om haar gedicht “Not Waving but Drowning”, dat laat zien waarom ze zo’n aparte geluid binnen de Engelse literatuur vormt:

 

Nobody heard him, the dead man,

But still he lay moaning:

I was much further out than you thought

And not waving but drowning.

 

Poor chap, he always loved larking

And now he’s dead

It must have been too cold for him his heart gave way,

They said.

 

Oh, no no no, it was too cold always

(Still the dead one lay moaning)

I was much too far out all my life

And not waving but drowning.

 

(“Not Waving but Drowning”, Stevie Smith)

 

 

 

Afbeelding: http://thethirdtale.edu-spirit.com/1/post/2012/04/stevie-smith-not-waving-but-drowning.html

Written by